預防新冠肺炎,先顧好腸道!

預防新冠肺炎肆虐,要勤洗手、戴口罩、避免去人群聚集的場所,我們一直在提醒讀者要提升免疫力好抵抗病毒。雖然強調吃飽、睡好、多運動可以提升免疫力。然而顧好免疫力的的第一道關卡要先顧好腸子,因為腸道是最大的「免疫器官」。根據研究,腸道黏膜佈滿全身 70% 的免疫細胞

 

70% 的免疫細胞佈署在腸道

讀者大概會質疑,怎麼可能會有這麼多的免疫細胞佈署在腸道呢?全身不是都有免疫細胞嗎?

不用懷疑,我們的腸黏膜上住著成千上萬(成億上兆)的腸道菌。證據之一是,人們會「放屁」,這些屁就是腸道菌所製造出來了。不同的菌種會製造不同味道的屁。既然住著這麼多細菌,免疫系統當然要佈署重兵在腸黏膜,以防病菌入侵體內

免疫系統是要保護人體,因此與外界接觸面積最多、最廣的地方就會配備最強大的武裝部隊。黏膜組織就是接觸外在環境面積最廣大的部位,而人體有 95% 以上的感染,都發生在黏膜或從黏膜入侵,新冠肺炎也是由呼吸道黏膜入侵肺部

黏膜組織的範圍,包含從口腔到肛門的消化道、鼻腔到肺部的呼吸道、泌尿道與生殖道,都直接與外界接觸。

呼吸道很短,且我們呼吸的時候,入口、出口都是鼻腔,進與出的速度很快。呼吸會吸入空氣中的細菌與廢氣,呼吸道的黏液會黏住壞東西。呼吸道與外界直接接觸,黏膜組織會佈滿免疫重兵

消化道與呼吸道類似,但更複雜,因為

一、食物的入口是口腔,食物殘渣的出口是肛門,進與出不同;

二、消化道很長,食物通過的速度緩慢,吃進去的食物平均至少要 24 小時以上殘渣才會從肛門排出;

三、腸道很長、黏膜皺褶很多,將大腸加小腸皺褶展開,表面積超過 260 平方公尺,意思是感染源有更多機會入侵體內。相較於呼吸道,需要更多的免疫細胞巡邏、駐守。根據研究,有 70% 的免疫細胞佈署在腸道,是免疫的第一道防線,因此腸道又被科學家稱是身體最大的免疫器官。

 

肺炎位於肺部,跟腸道有何關聯?

當人體面臨新的疾病威脅,要製造新的白血球、發展特定的免疫力需要時間。最快、最方便的方式是從其它地方調兵遣將

新冠狀肺炎目前只能使用支持性療法(缺營養給點滴、缺氧給呼吸器等),讓患者在最危急的時候可以撐過去,只要「免疫力」逐漸恢復,症狀就能減緩、回復健康

前面文章提過,免疫系統的作戰方法之一是「呼朋引伴」,受到侵襲部位的免疫細胞會釋放訊息,招喚其它免疫細胞(白血球)前來共同奮戰。

 

延伸閱讀:高血糖是冠狀肺炎的高危險族群!

 

所以一旦呼吸道感染時,如果你的腸道很健康,腸道這 70% 的免疫細胞、還有其它地方的免疫細胞可以即時過去支援。假如你的腸道不健康、有破損,位於腸道的免疫細胞都在忙著打擊從破口處進入的病原體,可能就沒有太多餘的能力移往肺部協防這些病毒侵害,這時候打擊呼吸道病毒的能力就會打折扣。

 

腸道住著這麼多的細菌,為什麼我們不會生病?

黏膜上住著成千上萬(成億上兆)的腸道菌。為什麼體內會有這麼多腸道菌?

我們吃進來的食物並非無菌,雖然胃酸可以殺菌,但不可能通殺,一定有漏網之魚。這些殘存的少數細菌,在極短時間之內就能大量繁殖。這些沒有被胃酸消滅的細菌進入腸道,腸胃道裡的溫度、濕度非常適合微生物生長,養份又充足,加上停留的時間長,是個完美的病菌培養皿。不用很久的時間,我們腸道就充滿各式格樣的細菌。

那麼,這些微生物住在哪?在腸腔的黏膜上,精確地說,它們住在黏液上。

住在大腸黏液上有各種好菌與壞菌,不同的菌種會有不同的「長相」(不同病菌表面會有不同的化學結構),免疫細胞會「分辨」誰是「共生菌(好菌)」、誰是「病原菌(壞菌)」。免疫細胞對共生菌並不會產生免疫反應,但是,對病原菌就會引起免疫反應。意思是,免疫細胞可以跟好菌和平相處,如果是壞菌,免疫細胞就直接開打

目前科學家還不是全盤了解這種「差別待遇」,但一般認為,腸道好菌的生長只侷限在黏液層,但是壞菌會破壞黏膜同時往內侵犯到黏膜下層,進而在黏膜細胞誘發免疫反應。

腸道內的共生菌(好菌)如果長得好,會抑制壞菌的生長,所以只要腸道內各種菌叢之間能夠和平相處,腸道就會很健康。

如果腸黏膜因營養失衡而變得不健康,如同敞開大門讓壞菌長驅直入而引起感染,因此顧好腸道是提升免疫力的首要條件。

 

提升免疫力,從顧好腸道開始

腸道免疫系統最大的課題是,必須接受腸道菌的存在,在正常的情況下既要維持腸道內各菌叢之間和諧相處,在感染的時候又能夠全面迎戰,擊退外來的入侵者。在兩者之間要取得平衡,否則腸道的免疫系統會大亂。

想提升免疫力,讓好菌好好生長,抑制壞菌不要作怪。腸內好菌可以讓腸道免疫維持活力,壞菌會削弱腸道免疫力。蔬菜、水果等植物性食物是養腸道好菌的食物,發酵食品(味噌、泡菜、酸菜、優格、起司等)也能使腸道好菌增加。以上論述絕對非空穴來風,因為目前有一部分醫療處置是,除了以藥物治療腸道疾病,醫師也會給予適當的益生菌(probiotics)(附註),藉由改善共生菌的生態組成,進而改善疾病的嚴重程度。

不論你是否有在注意自己的免疫力,就從今天起多注意腸道健康,千萬別小看腸道菌對免疫力的影響!

未來我們會利用更多的篇幅詳細介紹腸道菌與腸道保健,敬請期待!

 

附註:
目前「益生菌」的定義主要是指乳酸菌還有部分酵母菌,科學家初步發現益生菌有助於免疫系統的調節與促進腸道健康。

 

參考資料:

  1. The Influence of the Gut Microbiome on Cancer, Immunity, and Cancer Immunotherapy.
  2. Gut microbiome regulates the intestinal immune system
  3. Role of the Microbiota in Immunity and Inflammation
  4. How The Gut Microbiota Influences Our Immune System
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